Virginia podría ser el primer estado del sur en abolir la pena de muerte y abandonar el “linchamiento legalizado

Se espera que el estado vote un proyecto de ley para poner fin a 413 años de historia de la pena capital, una práctica arraigada en la esclavitud y el linchamiento racial

Earl Washington estuvo a nueve días de ser ejecutado por el estado de Virginia. La fecha estaba fijada, los preparativos finalizados. Lo llevarían a la cámara de la muerte, lo atarían a una silla eléctrica y le aplicarían 2.200 voltios que paralizarían su cerebro, detendrían su corazón y quemarían sus órganos internos hasta que sus piernas se llenaran de ampollas y saliera vapor de su cuerpo rígido y sin vida. Eso fue en 1985. Días antes de la ejecución, Washington, un hombre negro con graves dificultades de aprendizaje que apenas sabía leer o escribir y que había sido evaluado con la edad de desarrollo de un niño de 10 años, tuvo un golpe de suerte. Un compañero del corredor de la muerte, versado en leyes, se puso en contacto con él y escuchó su historia, dio la voz de alarma e hizo que se retrasara la electrocución.

Una de las características de la discapacidad de Washington era que se sometía a las figuras de autoridad y aceptaba de buen grado cualquier cosa que le dijeran. En 1983, cuando la policía lo detuvo por un supuesto robo y lo interrogó sobre otros cuatro crímenes locales sin resolver, confesó su autoría en todos ellos.

Tres de los cuatro crímenes tuvieron que ser desestimados porque su versión era manifiestamente contraria a las pruebas. Pero el cuarto se mantuvo: la violación y el asesinato de una mujer el año anterior.

También en este caso, la “confesión” de Washington era profundamente sospechosa. Se inventó a partir de sus respuestas afirmativas a las preguntas de los detectives. Cuando su relato entraba en conflicto con los detalles forenses, le corregían.

Dijo que su víctima era una mujer negra, a lo que el agente que lo interrogaba respondió: “Bueno, eso está mal, Earl, era blanca”. Washington cumplió obedientemente. “Oh, era blanca”, coincidió.

Las pruebas de ADN acabaron demostrando que Washington no tuvo nada que ver con el asesinato. En 2001 -16 años después de haber estado a punto de ser ejecutado- fue puesto en libertad, como hombre inocente.

Earl Washington es el único condenado a muerte de Virginia que ha sido oficialmente exonerado. Pero lo más probable es que otros muchos hombres negros inocentes hayan sido condenados a muerte por la Comunidad de Virginia a lo largo de los 413 años de historia de la pena capital.

Esta semana, Virginia tiene la oportunidad de enmendar lo que le hizo a Washington y a los cientos de otros afroamericanos a los que condenó a muerte basándose en las pruebas más endebles. Se espera que el martes el Senado de Virginia vote a favor de la abolición de la pena de muerte, y a finales de la semana la Cámara de Delegados hará lo mismo con su proyecto de ley 2263.

Sería difícil exagerar la importancia de las votaciones de esta semana. Si Virginia pusiera fin a su asociación de cuatro siglos con la pena capital, se convertiría en el 23º estado de la Unión en hacerlo.

Desde la primera ejecución en lo que hoy es Estados Unidos, llevada a cabo en la colonia de Jamestown en 1608, hasta su más reciente asesinato judicial en 2017, Virginia ha quitado la vida a más presos que ningún otro estado. Unos 1.390 hombres y mujeres han ido a la muerte.

El grupo racial más numeroso, con diferencia, de los reclusos asesinados es el afroamericano. Lo cual no es una coincidencia. El aspecto más significativo de la abolición en Virginia, en caso de que siga adelante, es que sería el primer estado sureño de la antigua Confederación en desprenderse de un hábito arraigado en la esclavitud y el linchamiento racial.

“Esto movería hasta los cimientos”, dijo Dale Brumfield, un historiador de la pena capital que actúa como director de Virginians for Alternatives to the Death Penalty (VADP).[1] “Haber matado a más personas que cualquier otro estado, y luego decir que ya no lo vamos a hacer – no puede más que ser un movimiento excepcional”.

Los abolicionistas locales esperan que, si se aprueba el proyecto de ley, el ejemplo de Virginia podría tener un efecto dominó en todo el sur. Los antiguos estados confederados siguen representando el 80% de las ejecuciones actuales.

Para LaKeisha Cook, una ministra bautista que ha estado celebrando vigilias de oración para poner fin a la pena de muerte a través del Centro Interreligioso de Virginia para la Política Pública, la derogación sería la culminación a las protestas del verano pasado de Black Lives Matter. “Esto supondría una profunda declaración de que Virginia realmente valora las vidas de la población afroamericana”, dijo. “Que estamos reconociendo nuestra fea historia de racismo y tomando medidas para sanar”.

La causa abolicionista todavía se enfrenta a una votación cerrada en la Cámara de Representantes, con observadores que esperan una mayoría muy estrecha para la derogación en la cámara de 100 miembros. Los demócratas, que tomaron el control total en Virginia el año pasado por primera vez en una generación, se pondrán mayoritariamente a favor.

Pero se espera que menos de un puñado de republicanos se crucen al lado abolicionista, su oposición a la abolición se ha endurecido tras la reciente oleada de ejecuciones federales de Donald Trump, en la que murieron 13 presos en rápida sucesión, entre ellos Cory Johnson, de Virginia.

A pesar de los temores de última hora, hay muchas esperanzas de que el proyecto de ley sea aprobado. Si se aprueba, la abolición estaría prácticamente asegurada, ya que el gobernador Ralph Northam se ha manifestado firmemente a favor de la reforma y ha prometido que la convertirá en ley, probablemente en abril.

“Creo firmemente que 2021 será el año en que eliminemos la pena de muerte en Virginia”, dijo a The Guardian Mike Mullin, el delegado demócrata que presentó el proyecto de ley 2263.

Mullin procede de un entorno inusual para un abolicionista: hasta que entró en la asamblea general hace cinco años, pasó toda su carrera como fiscal penal. “He llevado muchos casos de asesinato, incluido un caso de muerte, y desde muy joven siempre he pensado que la pena capital es amoral”, dijo.

Uno de sus principios motivadores, dijo Mullin, era que “la justicia no es venganza”. La inocencia también se apoderó de su mente, ya que se calcula que el 4% de todos los juicios capitales terminan en condenas erróneas. “Cuando se ejecuta a la gente, nunca se tiene la oportunidad de volver atrás y echar otro vistazo”.

Podría decirse que el argumento más poderoso para anular la pena capital en Virginia está relacionado con su larga historia de terror racial sancionado por el Estado. El tema resuena incluso en el lugar de la votación sobre la abolición en el capitolio del estado de Virginia en Richmond – durante la guerra civil el mismo lugar sirvió como capitolio de la Confederación.

“Virginia tiene un pasado muy oscuro por el que ha caminado durante casi 400 años”, dijo Mullin. “Tenemos mucho que recuperar de nuestra historia, y ya es hora de que empecemos”.

Las estadísticas no engañan. Entre 1800 y 1920, Virginia ejecutó a 625 negros y 58 blancos.

Esta asombrosa disparidad no fue accidental, sino que estaba incorporada al sistema judicial. Durante cientos de años, la pena de muerte fue una forma de castigo reservada casi exclusivamente a los varones afroamericanos.

Bajo la esclavitud, la legislación permitía que los negros de Virginia fueran condenados a muerte por cualquier delito por el que un hombre blanco pudiera recibir una pena de prisión de tres años o más. En 1894, una nueva ley castigó con la muerte el intento de violación de una mujer blanca por parte de un hombre negro.

Los legisladores justificaron la medida diciendo que, a menos que la Comunidad actuara para proteger a sus mujeres blancas, los hombres blancos “se tomarían la justicia por su mano” y recurrirían a los linchamientos.

La ley de 1894 es una clara confirmación de que la pena de muerte en EE.UU. estaba umbilicalmente ligada a los linchamientos. En palabras de Bryan Stevenson, el principal abogado defensor de la pena capital y defensor de la justicia racial, el corredor de la muerte era el “hijastro del linchamiento”.

En Virginia, la conexión era directa y descarada. Se introdujeron  estrados de acusados de vía rápida conocidos como “Rocket dockets” que permitían detener, juzgar y condenar a muerte a los sospechosos negros en cuestión de horas. “La pena capital en Virginia, por la forma en que se aplicaba, era una forma legalizada de linchamiento”, dijo Brumfield.

Tomemos el caso de Clifton Breckenridge. Este hombre negro de 20 años fue detenido en 1909 por el intento de agresión a una chica blanca. Ese mismo día, un gran jurado emitió una acusación en 45 minutos, el juicio duró una hora y el jurado, compuesto exclusivamente por blancos, deliberó durante 12 minutos antes de condenarlo a muerte. Breckenridge fue ejecutado 31 días después.

Winston Green, que al igual que Earl Washington tenía problemas de aprendizaje, fue la segunda persona en morir en la silla eléctrica tras su introducción en 1908. Fue ejecutado por el delito, a los 12 años, de “asustar a una niña blanca”, a la que ni siquiera tocó.

Quizás el ejemplo más notorio fue el de los Siete de Martinsville. En 1951, siete hombres negros fueron condenados por violar o ayudar a violar a una mujer blanca. Los veredictos de culpabilidad se lograron sin ninguna prueba forense contra los hombres, que fueron obligados a hacer confesiones en ausencia de un abogado.

Cuatro de los siete fueron ejecutados en un solo día. Luego se dejó enfriar la silla eléctrica durante un día, antes de ejecutar a los tres restantes.

Cuando Brumfield investigó el caso de los Siete de Martinsville, descubrió que ese mismo año tres hombres blancos habían sido condenados por violar a mujeres negras. Ninguno de los autores fue a la cárcel: uno de los hombres blancos fue declarado culpable de violar a una mujer negra “débil mental” y se le impuso una multa de 20 dólares.

Hay muchos otros casos similares, que se extienden incluso hasta la era moderna. Entre 1900 y 1969, Virginia condenó a muerte a 68 hombres por violación o intento de violación y en todos los casos los autores eran negros; ningún hombre blanco fue ejecutado en la Comunidad por violación.

Hoy en día, las escandalosas disparidades siguen existiendo. El asesinato de una persona blanca en Virginia sigue teniendo tres veces más probabilidades de acabar en el corredor de la muerte que el asesinato de una persona negra.

Dos reclusos están actualmente a la espera de ser ejecutados en Virginia: Anthony Juniper, de 50 años, y Thomas Porter, de 46. Ambos son afroamericanos. A ambos se les perdonará la vida si se aprueba la abolición, aunque seguirán encarcelados con cadena perpetua sin posibilidad de libertad condicional.

Los defensores del mantenimiento de la pena de muerte suelen citar los derechos de las víctimas y sus familias. Sin embargo, incluso en este caso, hay voces poderosas a favor del cambio.

El padre de Rachel Sutphin, el cabo Eric Sutphin, de la oficina del sheriff del condado de Montgomery, participaba en una persecución en 2006 cuando fue abatido por un preso fugado, William Morva. Rachel tenía nueve años cuando su padre fue asesinado.

En los prolegómenos de la inyección letal de Morva en julio de 2017 -la última ejecución que se ha llevado a cabo en Virginia- suplicó al entonces gobernador demócrata, Terry McAuliffe, que perdonara la vida al asesino de su padre. “Sabía que su ejecución no me aportaría ningún consuelo ni plenitud. Ahora su muerte es una fecha más en el calendario que me produce una gran tristeza”.

Sutphin espera que el proyecto de ley 2263 sea aprobado. “En este mundo, en 2021, deberíamos estar más allá de matar a la gente por matar a la gente”, dijo. “Es tan arcaico”.


[1] https://www.vadp.org/.

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