A vueltas con los argumentos abolicionistas. Por qué la Administración Biden debe abolir la pena capital

El aumento de las ejecuciones federales de Trump expone el racismo, el clasismo, la incapacidad de disuadir el crimen y el alto costo de la pena capital. La pena capital, un eufemismo para la “pena de muerte”, siempre ha sido un arma política racista, clasista y opresiva que se esgrime arbitrariamente para reforzar el estado de derecho en los Estados Unidos. Sin embargo, aun cuando la disparidad económica, el cambio climático y la pandemia de COVID-19 amenazan la vida de las personas, la Administración Trump ha dado prioridad a la reanudación de las ejecuciones en los casos de pena capital federal hacia el final de su mandato.

Bajo la dirección del Fiscal General William Barr y el Departamento de Justicia, las ejecuciones federales se reanudaron el año pasado por primera vez desde 2003, poniendo fin efectivamente a una moratoria de diecisiete años. Si bien no existía una “prohibición” oficial de la pena de muerte federal, varios casos de pena capital se encontraban en un punto muerto jurídico, ya que los litigios se centraban en los métodos de ejecución (es decir, los medicamentos utilizados en las inyecciones letales, que estaban controlados por la Administración de Alimentos y Medicamentos). En mayo de 2019, Barr y el Departamento de Justicia emitieron una orden unilateral en la que declaraban que esos medicamentos ya no estaban sujetos a la reglamentación de la FDA. Dos meses después, se fijaron las fechas de ejecución de varios prisioneros.

Los litigios subsiguientes que se desarrollaron a lo largo de 2019 hasta julio de 2020 dieron lugar a dictámenes de autorización por parte del tribunal federal de distrito, el tribunal de apelaciones y el Tribunal Supremo de los Estados Unidos para permitir que continuaran las ejecuciones. En noviembre, el Departamento de Justicia emitió otra norma que autorizaba la “implementación de una sentencia en un caso de pena capital federal de cualquier manera que sea consistente con la ley federal”, incluyendo la inyección letal, gas letal, electrocución y pelotón de fusilamiento. La instrucción entró en vigor el 24 de diciembre.

En 2020, se llevaron a cabo un total de diecisiete ejecuciones a nivel federal y estatal, la mayoría de ellas a cargo del gobierno federal, “que en menos de seis meses llevó a cabo más ejecuciones civiles federales de las que cualquier presidente anterior en los siglos XX o XXI, republicano o demócrata, había autorizado en cualquier año civil anterior”, según el Informe de fin de año del Centro de Información sobre la Pena de Muerte. Para cuando el año llegó a su fin, diez prisioneros federales habían sido ejecutados en Terre Haute, Indiana: Daniel Lewis Lee, (47) 14 de julio; Wesley Ira Purkey, (68) 16 de julio; Dustin Lee Honken, (52) 17 de julio; Lezmond Mitchell, (38) 26 de agosto; Keith Dwayne Nelson, (45) 28 de agosto; William Emmett LeCroy, (50) 22 de septiembre; Christopher Andre Vialva, (40) 24 de septiembre; Orlando Hall, (49) 19 de noviembre; Brandon Bernard, (40) 10 de diciembre; Alfred Bourgeois, (56) 11 de diciembre.  

“Las ejecuciones siguen reflejando problemas sistémicos en la aplicación de la pena capital y suscitan amplia oposición de los fiscales, las familias de las víctimas, los dirigentes nativos americanos, los líderes religiosos, los expertos en derecho y los funcionarios de la Unión Europea”, dice el informe de DPIC. – Death Penalty Information Center. “Además de las cuestiones legales, las ejecuciones también presentan problemas de salud pública, probablemente provocando un brote en una prisión federal, infectando a los miembros de los equipos de ejecución y haciendo que dos abogados de la defensa federal contrajeran el COVID-19”.

El año nuevo comienza con tres ejecuciones federales programadas para este mes: Lisa M. Montgomery, cincuenta y dos (12 de enero), Cory Johnson, cincuenta y dos (14 de enero), y Dustin John Higgs, cincuenta y cinco (15 de enero). Los esfuerzos de la Administración Trump por revivir las ejecuciones federales encajan con la férrea retórica ¨ Law & Order ¨del Presidente saliente que alienta a los agentes de policía a utilizar una fuerza excesiva, palabras que se manifestaron en la acción como lo demuestra la respuesta de la administración a los manifestantes de Black Lives Matter el año pasado.

“El Presidente tiene una larga historia de ignorancia intencional y mal uso del sistema de justicia penal”, sostiene la directora ejecutiva de Death Penalty Focus, Nancy Haydt, “promovió la pena de muerte para los [Cinco Exonerados], que habían sido incriminados. El Presidente argumentó que era el Presidente de la ‘ley y el orden’, lo cual es inconsistente con su política de perdón y conmutación hacia criminales de guerra y amigos políticos condenados”.

“La verdad sobre la pena de muerte -su costo, su incapacidad para disuadir el crimen, su incapacidad para hacer que las comunidades sean seguras, su incapacidad para dar un sentimiento de cierre emocional a las familias de las víctimas, los inicios racistas de la pena de muerte, el número de personas inocentes en el corredor de la muerte y que han sido ejecutadas-  sigue siendo negada por las fuerzas del orden, los fiscales de distrito y los políticos”.

Actualmente hay 2.591 personas en el corredor de la muerte. Los datos recopilados por el DPIC indican que ha habido 1.529 ejecuciones desde 1976. De los 28 estados que todavía permiten la pena de muerte, la mayoría de las ejecuciones se han llevado a cabo en el sur, y sólo en Texas se han cobrado 570 vidas durante este plazo de tiempo. Desde 1973, más de 170 personas han sido liberadas del corredor de la muerte después de que salieran a la luz pruebas de su inocencia.

“No hay duda de que la pena de muerte y el sistema de justicia penal son racistas y clasistas”, continua Haydt. “Hay décadas de investigación que apoyan este argumento”.

En 2017, un panel de la Oficina del Alto Comisionado para los Derechos Humanos de las Naciones Unidas emitió una declaración conjunta reconociendo el “Día Mundial contra la Pena de Muerte”, que se celebra anualmente el 10 de octubre, y concluyó: “Si eres pobre, las posibilidades de ser condenado a muerte son inmensamente mayores que si eres rico”.https://www.ohchr.org/en/NewsEvents/Pages/DisplayNews.aspx?NewsID=22208&LangID=E.

“Las personas que viven en la pobreza se ven desproporcionadamente afectadas por la pena de muerte por muchas razones”, dice la declaración. “Son un blanco fácil para la policía, no pueden permitirse un abogado, la asistencia jurídica gratuita que pueden recibir es de baja calidad, la obtención de pruebas periciales está fuera de su alcance, el rastreo de testigos es demasiado costoso y el acceso a las apelaciones a menudo depende de la posibilidad de pagar un abogado adicional”. Muchos no pueden pagar la fianza y, por lo tanto, permanecen detenidos antes de sus juicios, lo que dificulta aún más sus esfuerzos por preparar una defensa eficaz”.

En diciembre, la organización Worth Rises https://worthrises.org/ publicó un informe titulado “The Prison Industry: Cómo empezó, cómo funciona y cómo perjudica”, documentando con gran detalle la explotación y las ganancias financieras del complejo industrial penitenciario. https://static1.squarespace.com/static/58e127cb1b10e31ed45b20f4/t/5ff2bbe318d44937a922e754/1609743335995/The+Prison+Industry+-+How+It+Started%2C+How+It+Works%2C+and+How+It+Harms+%28December+2020%29.pdf

Según este informe, “Nuestros dólares de impuestos, fondos de pensiones y cuentas de jubilación están invertidos en la industria de las prisiones”. El informe señala que, “Nuestros equipos deportivos favoritos e instituciones culturales son propiedad y están apoyados por ejecutivos que construyen su riqueza con gente en jaulas. Incluso la ayuda financiera que nos ayuda a pagar la matrícula es, a veces, suministrada o invertida en la industria carcelaria.”

Otra investigación de Worth Rises de mayo enumera 4.135 corporaciones, 385 de las cuales son empresas que cotizan en bolsa, que se benefician del encarcelamiento de 2,3 millones de reclusos en los Estados Unidos. Más de 80 mil millones de dólares se gastan anualmente en la arquitectura, construcción, mantenimiento, arrendamiento, servicio de alimentos, capacitación, atención médica, dotación de personal, equipo, servicios de datos, seguridad y otros costos de la prisión. También se obtienen fortunas de los bolsillos de las personas encarceladas, así como de sus familias y amigos, a través de los gastos, honorarios y recargos por teléfono, correo electrónico, servicios financieros, economatos y servicios médicos.

“Las corporaciones privadas ayudaron a construir nuestro sistema de castigo y continúan apoyando su expansión donando a candidatos políticos duros contra el crimen, transfiriendo los costos a aquellos a los que se dirigen, ofreciendo a las agencias asociaciones lucrativas, reclutando a antiguos funcionarios del gobierno, y más”, dice el informe de mayo.

Al igual que con las ganancias obtenidas con el encarcelamiento masivo, Haydt dice que en su opinión también hay “un fuerte incentivo financiero para preservar las sentencias excesivas incluyendo la pena de muerte”.

Los partidarios de la pena de muerte suelen afirmar que es menos costoso para los contribuyentes ejecutar a las personas que encarcelarlas. A diferencia de otros juicios, como los de homicidio o asesinato en segundo grado, las complejidades y procedimientos que acompañan a los casos de pena capital los hacen mucho más caros en términos de tensión en los presupuestos gubernamentales y de tiempo para todos los implicados.

“La verdad sobre la pena de muerte -su costo, su incapacidad para disuadir el crimen, su incapacidad para hacer que las comunidades sean seguras, su incapacidad para dar un cierre a las familias de las víctimas, los comienzos racistas de la pena de muerte, el número de personas inocentes en el corredor de la muerte y que han sido ejecutadas- es negada por las fuerzas del orden, los fiscales de distrito y los políticos”, dice Haydt. “Un debate veraz basado en hechos ayudaría a las personas a ver que la pena de muerte no hace que las comunidades sean más seguras, no disuade de la delincuencia, es mucho más cara que la prisión perpetua, no garantiza el cierre. Es simplemente una herramienta para hacer que los políticos sean elegidos”.

La plataforma de campaña del presidente electo Joe Biden sobre la reforma de la justicia penal incluye trabajar “para aprobar la legislación para eliminar la pena de muerte a nivel federal, e incentivar a los estados a seguir el ejemplo del gobierno federal”. Sin embargo, varios pasos dados por Biden y su equipo de transición han desinflado la sensación de entusiasmo que siguió a su victoria electoral. Las elecciones de su gabinete y los recientes comentarios sobre el retraso de cambios importantes en las políticas de inmigración de Trump han suscitado preocupación entre los progresistas sobre si Biden invertirá el curso dirigido por el régimen de Trump.

Como Presidente, Biden puede conmutar las sentencias de muerte y ordenar al Departamento de Justicia que no busque la pena de muerte en ningún caso durante su presidencia. La representante demócrata Ayanna Pressley de Massachusetts, autora de un proyecto de ley presentado que prohíbe “la imposición de una sentencia de pena de muerte por una violación de la ley federal” que podría ser reintroducido en la próxima sesión legislativa, escribió una carta abierta a Biden firmada por cuarenta y cuatro representantes actuales y entrantes de los Estados Unidos, instándole a derogar la pena de muerte tan pronto como preste juramento al cargo.

“Aunque la eliminación de la pena de muerte no arreglará nuestro roto sistema legal criminal, es un paso significativo hacia el progreso”, dice la carta. “Le instamos a priorizar la justicia en el primer día de su administración y a poner fin al uso de la pena de muerte”.https://pressley.house.gov/media/press-releases/rep-pressley-introduces-legislation-ban-death-penalty.

La pena de muerte es emblemática de la inhumanidad del sistema de justicia penal de los EE.UU., donde las personas que están encarceladas, e incluso aquellos que son simplemente sospechosos de actividad criminal, son tratados como ciudadanos de segunda clase o como prescindibles para ser sacrificados. Los abolicionistas no pueden confiar sólo en las gracias misericordiosas de los funcionarios elegidos para lograr este objetivo, sino que deben seguir construyendo un movimiento de base que desafíe a todo el sistema que perpetúa esas injusticias. Con el apoyo público a la pena de muerte disminuyendo en los últimos años, los que se oponen a esta tradición de injusticia dicen que ahora es el momento de acabar con “la maquinaria de la muerte” de una vez por todas.

“Veo la pena de muerte como la cúspide de un sistema de justicia racista”, dice Haydt. “Los negros y morenos son atrapados por el sistema de justicia penal a un ritmo y con una severidad desproporcionados a sus acciones, a su culpabilidad o a las pruebas en su contra. [Black Lives Matter] está encontrando sus pies como un importante movimiento político, y hay una simbiosis entre los objetivos de la reforma de la justicia racial y la abolición de la pena de muerte”.

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